Syöpäkoirat apuna syövän havainnoinnissa

Syöpäkoiria työskentelee Iso-Britannissa kansallisen terveyspalvelun (National Health Service) luvalla. Medical Detection Dogs -järjestö on vastikään saanut ensimmäisenä luvan toimia Iso-Britannian eturauhas-, munuais- ja virtsarakon syövän havainnointitutkimuksessa. Erikoiskoulutetut syöpäkoirat havaitsevat syövän hajuaistinsa avulla virtsanäytteistä. Sen lisäksi, että on olemassa lammaskoiria viljelijöiden apuna sekä pelastus- ja etsintäkoiria auttamassa kadonnoiden etsinnässä, koirat myös avustavat terveydentilan diagnosoinnissa.

Koiran hajuaistin rooli

USA ja Iso-Britannia ovat edelläkävijöitä syöpäkoirien erikoiskoulutuksessa, jota monet yhdistykset järjestävät. Myös muut Euroopan maat ovat kehittyneet tällä saralla. Esimerkiksi Helsingin yliopiston Wise Nose -projektissa koulutettiin kahtatoista syöpäkoiraa. Muutama vuosi sitten myös Italiassa, lääketieteellisessä tutkimuskeskuksessa Humanitasissa, testattiin koiria diagnoosin apuna yhteistyössä Italian armeijan Cynophilist-yksikön kanssa.

Koirien hajuaisti on uskomattoman paljon tarkempi kuin ihmisen: koiran nenässä on kymmenen kertaa enemmän hajureseptoreita kuin ihmisellä. Koirat eivät pysty kuitenkaan tarkasti määrittelemään syövän sijaintia, mutta niiden tarkan hajuaistin ansiosta ne voivat havaita poikkeavuuksia ihmislähtöisten aineiden hajusta (esimerkiksi virtsasta). Nämä poikkeavuudet saattavat viitata ongelmaan. Vain muutama kuukausi sitten pelastuskoira Frankie avusti Arkansasin yliopiston tutkijoita ja tuli kuuluisaksi haistettuaan onnistuneesti kilpirauhassyövän 30 näytteestä.  Näytteitä oli yhteensä 34 potilaalta. Frankie oli opetettu menemään maate, kun se haistoi näytteessä syövän ja kääntymään poispäin, kun näyte oli puhdas. Samankaltaisia testejä on tehty eturauhas-, rinta- ja virtsarakonsyövän kohdalla.

Syöpäkoirien hyödyt: uusia mahdollisuuksia

Ajatus siitä, että koirat kulkisivat sairaalan käytäviä lääkäreiden rinnalla, on vielä kaukaa haettua: näyttää kuitenkin siltä, että koiria voidaan jo piakkoin hyödyntää syövän havaitsemiseen niiden koulutuspaikoissa tai erityisissä laboratorioissa. Ja kuten Frankie osoittaa, sukupuulla tai kasvutuspaikalla ei ole väliä: vain hajuaisti ratkaisee, ei sukupuu! Tutkimusten tavoite on sekä pyrkiä tekemään kliinisistä tutkimuksista vähemmän invasiivisia että ymmärtää, miten koirat pystyvät löytämään kasvaimia. Siten on ehkä tulevaisuudessa mahdollista kehittää koirien kaltainen elektroninen nenä. Tähän lääketieteelliseen edistysaskeleeseen on vielä matkaa, mutta varmaa on, että koirissa on enemmän potentiaalia kuin on aiemmin luultu.

Kuva: The Guardian